Una red de voluntarios radio aficionados nace del silencio de María

Decenas de estudiantes internacionales en la Universidad de Puerto Rico-Recinto de Mayagüez (RUM) no tenían forma de comunicarse con sus familias para dejarles saber que estaban bien después del que el huracán María destruyó gran parte de la infraestructura de telecomunicaciones y dejó a Puerto Rico prácticamente silente.

La esperanza surgió cuando un radio aficionado llegó a las oficinas de la Red Sísmica y ofreció sus servicios voluntarios para transmitir lo que había ocurrido en la isla y comunicar la situación de los estudiantes internacionales. “En dos horas, había logrado establecer comunicación con las familias”, dijo el Dr. Víctor Huérfano, director de la Red Sísmica y profesor de la Universidad.

La experiencia sirvió para motivar a un grupo de profesores del Recinto de Mayagüez, dirigido por la Dra. Sandra Cruz Pol, a establecer una Red de Comunicaciones de Emergencia para asistir en el manejo de un desastre y canalizar ayudas. Comenzaron a investigar los beneficios de los radios de onda corta, cómo funcionan y qué se requiere para operarlos y sometieron una propuesta a Unidos por Puerto Rico, la organización sin fines de lucro creada para apoyar la asignación de fondos a los esfuerzos de ayuda y recuperación después que los huracanes Irma y María devastaron a Puerto Rico en septiembre de 2017.

La propuesta establecía un Sistema de Comunicaciones de Emergencia en el RUM o ECOMM por las siglas en inglés.  El grupo solicitó $72,425.00 para adquirir 50 radios de onda corta portátiles y adiestrar y certificar a 50 voluntarios para establecer tres ejes de comunicación en el Recinto habilitados con sistemas energéticos redundantes. El principal eje estaría en la Red Sísmica donde existente tres niveles de redundancia, lo cual le permitió al centro operar sin interrupciones de servicio eléctrico durante el paso de los huracanes de 2017 y después.  Un centro alterno se propone para el Centro de Investigación y Desarrollo y el tercero estaría localizado en la isla de Magueyes, donde el Departamento de Ciencias Marinas tiene instalaciones. La red de Comunicaciones de Emergencia también tendrá una estación repetidora.

“La propuesta para establecer una Red de Comunicaciones de Emergencia en la Universidad de Puerto Rico, Recinto de Mayagüez, vino a llenar la necesidad de desarrollar un sistema robusto de comunicaciones de cara a futuros desastres,” dijo Mariely Rivera, directora ejecutiva de Unidos por Puerto Rico.  Tras el huracán María, 95% de las celdas de telecomunicación cesaron de operar, al igual de los servicios de internet y la mayor parte de las estaciones de televisión y las antenas de radio.

Dr. Huérfano explicó que la Universidad hizo un llamado a los voluntarios en la comunicad para reclutar interesados en convertirse en radio aficionados. Inicialmente, se presentaron 80 personas, entre ellos directores de emergencia de directores de emergencia de diversos municipios, estudiantes, retirados y ciudadanos regulares.  El profesor indicó que se le requirió a los voluntarios que tenían que tener el compromiso con certificarse como radio aficionados. Para obtener su primera licencia para operar los voluntarios tienen que tomar un curso de ocho sábados y tomar un examen en febrero. El grupo inicial se redujo a 50. El Dr. Huérfano explicó que esperan distribuir los radios a los nuevos operadores licenciados en marzo de 2019.

La idea de crear la red no es solo para conectar las familias con sus seres queridos es para informar sobre las condiciones después de un desastre de forma que se pueda canalizar la ayuda a donde sea necesaria, explicó el Dr. Huérfano. Ya que los radios son portátiles, los voluntarios pueden moverse a las áreas de necesidad y reportar sobre las condiciones presentes, siempre que puedan establecer una señal con el equipo.

Para más información sobre la nueva red de emergencia, puede acceder: https://sites.google.com/upr.edu/comunicaciones-emergencia/fotos-videos

Para más información sobre Unidos por Puerto Rico, visite unidosporpuertorico.com.

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