A cultivar a Puerto Rico – cultivos, cultura y turismo

Visit Rico nació de un experimento en empresarismo social en 2014 para promover el cultivo orgánico, el movimiento de la finca a la mesa, la cultura y una oportunidad turística singular en la fértil campiña de Puerto Rico.

La organización surgió de una iniciativa que propuso Camille Collazo en su tesis graduada como parte del programa Diseño como Empresario del School of Visual Arts of New York. La idea dio con un creciente movimiento en la isla de Puerto Rico.

Una mayor cantidad de milenios se estaba uniendo al movimiento de la finca a la mesa por lo cual el porcentaje de tierra en cultivo estaba aumentando, un hito importante en una isla que importa casi 90% de sus alimentos. Ante la creciente tendencia, Visit Rico se dio a la tarea de organizar eventos cada vez más populares en fincas escogidas en las cuales realzaba el producto fresco con chefs jóvenes a cargo de diseñar ricos platos para turistas y locales. Un entusiasta grupo de personas estaba dispuesto a pagar por la oportunidad de tener un almuerzo o cena memorable con productos frescos en medio de un campo cultivado. Visit Rico, como empresa social sin fines de lucro, había encontrado su lugar en un movimiento que beneficia a los agricultores, a los chefs y el turismo a la vez que generaba un creciente “buzz”.

Pero, el huracán María con su paso devastador arrasó con el 80% de la producción agrícola, según estimados tempranos ofrecidos por el secretario de Agricultura de Puerto Rico, Carlos Flores Ortega. Los cultivos más afectados fueron las bananas, los plátanos y el café. “Sentí pánico después del huracán; pensé que cuatro años de trabajo se perdían”, dijo Collazo, directora ejecutiva de Visit Rico. En particular le preocupaba la situación de los pequeños agricultores a quienes había logrado conocer bien.  Después de la ola inicial de desesperanza, Collazo y su equipo decidieron que Visit Rico tendría que dar un giro en su misión para responder a las necesidades inmediatas de los agricultores que habían perdido sus cultivos. 

Nace Regrow Puerto Rico

“Me veo a mi misma como una empresaria social no como una persona que levanta fondos, pero es exactamente lo que terminé haciendo con mi equipo para ayudar a los agricultores”, dijo Collazo.  “Creamos Regrow Puerto Rico y durante la primera fase levantamos $450,000”. Con esos fondos Visit Rico proveyó un ingreso de $1,500 por tres meses a 107 agricultores ecológicos. Además, Visit Rico recibió una donación de Farm Aid para ayudar a 60 otros agricultores entre ellos convencionales y agroecológicos.  

City Winery también contribuyó al esfuerzo al traer a sus empleados como parte de un ejercicio de fortalecer su equipo de trabajo en enero y sirvieron como voluntarios para trabajar en las fincas. Terminaron su estadía con una cena de celebración y un concierto en una finca en Patillas que fue reseñado en la revista Food & Wine y Forbes.  

Como parte del proceso de ampliar en la iniciativa de Regrow Puerto Rico, Collazo se dio cuenta que tenía que fortalecer la capacidad de Visit Rico como organización joven y sometió una propuesta a Unidos por Puerto Rico por $99,500 para comprar su primera camioneta, y construir una unidad móvil para sus eventos además de encuestar a los agricultores con el fin de tener un mejor entendimiento de su situación y necesidades. Los fondos han servido para que la organización continúe con los esfuerzos de apoyar la recuperación de las fincas.  

En sus viajes alrededor de la isla, empieza a sentir esperanza al ver las fincas que retornan a la vida con nuevos cultivos.  Collazo dijo que también ha podido ver el valor de diversificar los cultivos para asegurar una fuente de alimento. Una de las situaciones más desconcertantes después del huracán fue la falta de productos en los supermercados, una escasez que se prolongó por más de un mes. Sin embargo, cuando visitó agricultores en Orocovis y otros pueblos de la montaña y preguntó si tenían comida, los agricultores le dijeron que estaban comiendo sus “raíces”, tubérculos como la yautía, batatas y ñame.  Debido a que crecen bajo tierra, muchos de estos sobrevivieron.

“Uno de los muchos asuntos que expuso el huracán María fue el peligro de depender de importaciones para más de 80% de los alimentos. Visit Rico no solo promueve a los agricultores, también contribuye a retener el valor cultural de ciertos cultivos y atrae “foodies”, voluntarios y turistas a un importante sector de nuestra economía”, dijo Mariely Rivera, directora ejecutiva de Unidos por Puerto Rico. “Como organización que se enfoca en la asistencia y recuperación del desastre, inmediatamente vimos los méritos de la propuesta”, dijo Rivera.

Visit Rico continuará trabajando con la iniciativa de Regrow Puerto Rico y espera regresar a sus eventos en 2019, cuando el sector agrícola de fruto gracias a los esfuerzos de asistencia y recuperación. En ese momento volverá a organizar los tentadores eventos por los cuales se han dado a conocer. Para más información sobre Visit Rico, visite el portal de www.visitrico.org.

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